Sekteristisk klyfta håller fortfarande tillbaka Nordirlands skolor

Fredsutbildning är inbäddad i NI:s läroplan. De primära och postprimära kursplanerna har lagstadgade element som hjälper eleverna att tänka på samhällets krockande kommunala ideologier i ett konstruktivt, icke-konfronterande sammanhang.

Av Jem Newton

Mer än 40 fredsmurar delar fortfarande distrikten Belfast, Derry och Portadown i två delar, några uppfördes under problemen för att hålla isär stridande katolska och protestantiska samhällen, andra under eldupphörets tidiga dagar i slutet av 1990-talet för att motverka ytterligare uppblossningar av sekteristiskt våld .

Barriärerna, upp till 8 meter höga, minskar sådana möjligheter till slentrianmässig aggression, men lika mycket möjligheter till dialog, för att inte tala om vardagliga kontakter mellan individer.

"[Fredsmurarna] har bidragit till en känsla av att de två samhällena inte behöver prata med varandra", sa en samhällsarbetare från norra Belfast under de tidiga dagarna av vapenvilan. "Du måste komma ihåg att den [pro-brittiska] DUP inte pratar med [republikanska] Sinn Fein och att mentaliteten filtrerar ner till deras eget folk."

Trots vackra ord i 1998 års långfredagsavtal som uppmuntrade skapandet av skolor som integrerar de två samhällena, mer än 20 år efter vapenvilaavtalet som ledde till en bräcklig fred i Nordirland (NI), går åtminstone 90 % av barnen fortfarande i segregerade skolor på religiösa linjer, enligt nya officiella uppgifter.

I stora drag går barn till protestantiska familjer i statligt styrda "kontrollerade" skolor medan barn till katolska familjer går i "underhållna" skolor, också understödda av offentliga medel.

Men samtidigt sa över 70 % av föräldrarna i NI i en nyligen genomförd undersökning att de skulle vilja skicka sina barn till så kallade integrerade skolor – som har ungefär lika stort intag från båda samhällena.

Det finns till och med ett lagförslag för privata ledamöter – "att främja integrerad utbildning" – som debatteras i Stormont, regionens decentraliserade parlament. Dess framsteg har dock fördröjts av ändringsförslag som lagts fram av de viktigaste partierna i den maktdelande verkställande makten och dess öde är osäkert, särskilt eftersom det ska vara val i regionen i vår.

"Det finns en risk att lagförslaget kan ändras så mycket att det inte är värt att ta det vidare", kommenterar Paul Caskey, kampanjchef för Integrated Education Fund, som hjälper till att finansiera nystartade skolor tack vare donationer från filantropiska organ. "Politiker säger att de inte har något emot integrerad utbildning, men de vidtar inga åtgärder."

När både kontrollerade och katolskt underhållna skolsektorer krymper, kan integrerad utbildning uppfattas som ett hot av vissa i båda trossamfunden.

"De viktigaste politiska partierna vet att skolgången går till själva hjärtat av det nordirländska samhället", säger Caskey. "Utbildningsreformen är ännu en fråga som de viktigaste politiska partierna har för svårt att hantera."

Den maktdelande exekutiven, ledd av de demokratiska fackföreningsmedlemmarna (DUP) och Sinn Fein, har en dålig erfarenhet av att genomföra beslut i en rad kontroversiella ämnen, framför allt de så kallade arvsfrågorna som söker rättvisa för morden och andra brott begås av alla sidor under problemen.

Demografiskt sett är integrerad utbildning inte en exakt passform för Nordirland. Det finns stora områden i västra och längs den nordöstra kusten som är överväldigande befolkade av katoliker respektive protestanter, och där klassrumsintegration på lika villkor inte är praktisk. Detta och andra faktorer som undertecknade skolor har under de senaste 15 åren lett till en avmattning i skapandet av integrerade skolor – antingen nybyggnation eller omvandling av befintliga skolor genom populär efterfrågan från föräldrar. Under de senaste två åren har covid-pandemin inte heller hjälpt.

Denna trend, och en strävan att använda utbildningsresurser mer effektivt – regionens skolsystem ses som det mest slösaktiga av de fyra brittiska regionerna på grund av den långvariga respekten för parallella arrangemang för protestantiska och katolska skolor – har lett under det senaste decenniet eller så. till den ökade populariteten av delade utbildningspartnerskap som gör det möjligt för lärare och elever att dela faciliteter, resurser och expertis över den sekteristiska klyftan.

En av anledningarna till att delad utbildning har varit framgångsrik är att den inte hotar sektorsskolornas identitet och etik.

"En av anledningarna till att delad utbildning har varit framgångsrik är att den inte hotar identiteten och etiken för sektorsskolor", säger Dr Rebecca Loader från Queen's Universitys Center for Shared Education i Belfast. "Utan den hade många gemensamma initiativ inte hänt."

Fredsutbildning är inbäddad i NI:s läroplan. De primära och postprimära kursplanerna har lagstadgade element som hjälper eleverna att tänka på samhällets krockande kommunala ideologier i ett konstruktivt, icke-konfronterande sammanhang.

"På nyckelstadiet 3 [11-14 år] är en av de enda lagstadgade perioderna i historien som studenter måste studera: "Korta och långsiktiga konsekvenser av uppdelningen i Irland", säger Sean Pettis från NI Council for Integrerad utbildning. Detta täcker de flesta frågor som rör åren av konflikt och händelserna som ledde fram till den nuvarande bräckliga freden.

Ändå är det bara en minoritet av eleverna som fortsätter historien efter steg 3. "Utmaningen är hur man ska få 14-åringar som avslutar sin historieutbildning att få en riktigt bra förståelse för sitt eget samhälle", påpekar han.

Men så kallade medborgarskapsklasser är det huvudsakliga lärandeområdet som hjälper eleverna att bilda sin världsbild. Barn lär sig från sex års ålder att utveckla respekt för andra och utforska gemenskapens likheter och skillnader, i en läroplansmodul som heter Personlig utveckling och ömsesidig förståelse.

På post-primär nivå tas fokus på personliga värderingar upp i Modul för lokalt och globalt medborgarskap, där eleverna uppmanas att identifiera de utmaningar och möjligheter som mångfald och inkludering ger.

Men som man kan förvänta sig varierar medborgarskapsklasserna i kvalitet. "I slutet av 1990-talet fanns det förhoppningar om att medborgarskapsutbildning skulle växa fram som ett ämne som matematik eller engelska. Men det har saknats investeringar i dess professionella identitet och utveckling, säger Pettis.

Som ett resultat kan det finnas upp till ett antal lärare som går medborgarkurser i vissa eftergymnasiala skolor. "Mycket av arbetet med att stödja undervisning i medborgarskap har fallit på icke-statliga organisationer", tillägger han.

Men Caskey tror att förändring nu är oundviklig: "Många människor är inte längre nöjda med de traditionella märkena; samhället förändras mycket snabbare än politiker. Jag tror att det har skett en seismisk förändring i människors attityder till uppdelningar i samhället under de senaste 3-4 åren. Det är ett rejält momentum nu och [årets] val kommer att bli intressanta."

NI:s verkställande befattningshavare hoppas kunna ta bort alla sina fredsmurar till 2023. Huruvida det sker i tid kan bero på vilken typ av regering som kommer fram från valet i maj nästa år.

Var den första att kommentera

Gå med i diskussionen ...